历史上,徽州曾是中国戏曲艺术的一个重要流传地。由于毗邻浙江,受地缘关系影响,早在明代前期,形成于温州的南戏就开始在徽州流传,并出现了一些戏曲作家,如程添庆、毕尚重等。到了明代中叶,南戏四大声腔即余姚腔、海盐腔、弋阳腔、昆山腔相继流传到包括徽州在内的皖南地区,所孕育出的“徽州腔”与形成于池州的青阳腔并称为“徽池雅调”,为天下所“时尚”。此时的徽州还形成了喜好“搭台唱戏”的习俗,看戏、赏戏成为当时徽州人一个重要的生活内容和流行的娱乐方式。到了清代,徽州的戏曲演出活动更为普遍,直到今天,黄山地区还保存有许多珍贵的戏曲文物,如古戏台、罚戏公约与罚戏碑、大量的手抄戏本等,它们犹如一部鲜活的徽州戏曲史,在向世人展示着徽州戏曲艺术的昨天。此外,徽州还是孕育戏曲人才的一个摇篮,在这里曾经走出一大批戏曲作家和戏曲理论家。有调查称,明代徽州籍的戏曲家有11位,清代有31位,像郑之珍、汪道昆、汪廷纳、方成培等人就以戏曲创作而著名,潘之恒、凌廷堪、程巨源、程羽文等人则在戏曲理论方面造诣深厚,他们都对中国戏曲文化的发展产生过重要影响。

    目连戏,原名弋阳腔,发源于弋阳江地区,所以称弋阳腔,简称阳腔,曾流传于江西、安徽、江苏、浙江等省,是我国唯一的历史宗教戏,因主要扮演目连救母的故事而得名。目连故事来源于佛教经典,在南北朝时期,随着佛教的传入,目连事迹也随之传入国内。至唐、五代时,出现多种有关目连的变文,故事渐趋完整。到了宋代,目连故事与戏剧艺术相结合,最终发展成为一种重要的戏剧剧目。徽州是目连戏重要的流传地之一,自明代开始,当地就有较多的目连戏演出。万历年间,祁门县渚口乡清溪村人郑之珍改编完成《目连救母劝善戏文》,剧本由歙县虬村刻工黄铤于万历十年(1582)刊刻。全剧共一百出,分为上中下三卷,集明中叶以前目连故事之大成,形成了一部有完整情节的戏曲作品,它的问世是目连戏发展史上的一个重要里程碑。此后,许多地方的戏曲艺人多选用或模仿郑本,徽州也成为目连戏演出的重镇之一,境内的祁门、歙县、休宁、黟县以及邻近的石台、泾县、南陵等地,也都成为目连戏重要的流传地。一些目连戏班也在徽州纷纷组建,如祁门县有箬坑的马山班、彭龙的沥溪班、渚口的樵溪班等,歙县韶坑和长标等地的目连戏班,自明代到20世纪40年代一直演出不辍。徽州目连戏仪式化特点突出,以各种杂耍技艺著称,如“叠罗汉”、“打筋斗”、“盘桌”、“盘凳”、“耍牙”、“窜火”、“跳索”等,音乐腔调“诸腔杂陈”,有高腔类、小调(杂腔)类,有的唱腔还采用了类似民间哭丧及叫卖型音调,以及莲花落、十不闲等说唱音乐。


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